The crazy world of Thai nicknames

Everyone has a nickname, and they range from the ordinary to the outright bizarre

Just about every Thai person has a nickname by which they are known informally, given to them by their parents at birth. The pervasive use of nicknames in this way apparently comes from the old belief that evil spirits ( ปีศาจ ปีศาจ ) are constantly on the lookout for newborn children to snatch away and control, but using a nickname instead of a normal Thai name confuses the spirits and helps to keep the child safe. This is not a widespread belief nowadays of course, but nonetheless the use of nicknames remains so widespread in Thailand that it's not uncommon for friends to know each other for years and yet not know each other's real name and surname.

The nicknames given may be a contraction of their real name, but most often Thai parents take inspiration for the nickname from a wide variety of other sources instead. Names based on someone's appearance at birth are common. These include:

Physical appearance: Skin colour at birth:
Name Thai Spelling & Meaning Name Thai Spelling & Meaning
Bum บุ๋ม บุ๋ม
Dimpled
Daeng แดง แดง
Red
Lek เล็ก เล็ก
Small
Dam ดำ ดำ
Black
Nit นิด นิด
Small
Muay หมวย หมวย
(A light-skinned female of Chinese descent)
Noi น้อย น้อย
Small
Som ส้ม ส้ม
Orange
Pui ปุ้ย ปุ้ย
Plump
Tee ตี๋ ตี๋
(A light-skinned male of Chinese descent)
Toi ต้อย ต้อย
Tiny
A number based on how many children they have:
Uan อ้วน อ้วน
Fat
Neung หนึ่ง หนึ่ง
One
Yai ใหญ่ ใหญ่
Big
Song สอง สอง
Two

Of course, how someone appears as a new born baby and how they are once grown up can be completely different. The nickname sticks though, even if they no longer physically bear any resemblance to it.

Animals

Another common source is names of animals, or even from the sounds animals make. This tradition is also related to protecting the newborn child from the spirits, as calling the baby as if it were an animal was thought to be an effective way of tricking the spirits into leaving it alone. Some examples are:

Name Thai Spelling & Meaning Name Thai Spelling & Meaning
Aod อ๊อด อ๊อด
Tadpole
Mot มด มด
Ant
Aud อู๊ด อู๊ด
(From the sound of a pig)
Nok นก นก
Bird
Hong หงส์ หงส์
Swan
Non หนอน หนอน
Worm
Jeab เจี๊ยบ เจี๊ยบ
Baby chicken
Nu หนู หนู
Mouse
Kai ไก่ ไก่
Chicken
Pet เป็ด เป็ด
Duck
Kob กบ กบ
Frog
Pla ปลา ปลา
Fish
Kung กุ้ง กุ้ง
Shrimp
Poo ปู ปู
Crab
Maew แมว แมว
Cat
Seua เสือ เสือ
Tiger
Mee หมี หมี
Bear
Tai ต่าย ต่าย
(A shortened form of "Rabbit"
กระต่าย กระต่าย )
Meow เหมียว เหมียว
(From the sound of a cat)
Takkataen ตั๊กแตน ตั๊กแตน
Grasshopper
Moo หมู หมู
Pig
Tao เต่า เต่า
Turtle

Foreign Words

English words also provide a fertile source for Thai nicknames. While some are taken straight from English names, like Jack แจ็ก แจ็ก , others take inspiration from more unconventional sources. These include:

Food and Drink Wealth or technology
Apple แอปเปิ้ล แอปเปิ้ล Bank แบงค์ แบงค์
Beer เบียร์ เบียร์ Beam บีม บีม
Cake เค้ก เค้ก Benz เบนซ์ เบนซ์
Cream ครีม ครีม Bomb บอมบ์ บอมบ์
Ice ไอซ์ ไอซ์ Bonus โบนัส โบนัส
Itim (from "ice cream") ไอติม ไอติม Fiat เฟียต เฟียต
Jam แยม แยม Ford ฟอร์ด ฟอร์ด
Mint มิ้นท์ มิ้นท์ Gear เกียร์ เกียร์
Milk มิลค์ มิลค์ Gift กิฟท์ กิฟท์

Leisure activities Letters of the alphabet
Art อาร์ต อาร์ต A / Ay เอ เอ
Ball บอล บอล B / Bee บี บี
Cartoon การ์ตูน การ์ตูน J / Jay เจ เจ
Film ฟิล์ม ฟิล์ม M / Em เอ็ม เอ็ม
Game เกม เกม O / Oh โอ โอ
Golf กอล์ฟ กอล์ฟ Q / Kiw คิว คิว
Guitar กีตาร์ กีตาร์ R / Ah อาร์ อาร์
Joke โจ๊ก โจ๊ก X / Ek เอ็กส์ เอ็กส์
Ping Pong ปิงปอง ปิงปอง Y / Wai วาย วาย

If some of the above seem unlikely choices for a name, others can be even more eccentric. It seems like any impressive-sounding foreign word is suitable for using as a nickname, so there are Thais out there with nicknames of "King Kong" คิงคอง คิงคอง , "Laser" เลเซอร์ เลเซอร์ , "Vegas" เวกัส เวกัส , "Chocolate" ช็อคโกแลต ช็อคโกแลต , "Nasa" นาซ่า นาซ่า and the like.

Most of the above names can be used for either gender, but most are more common for one gender than the other. The names of small animals and of food and drink are mostly female names, whereas names of leisure activities and technology are mainly male names. Some people are actually named after their gender - Chai ชาย ชาย "male", Ying หญิง หญิง "female" and Num หนุ่ม หนุ่ม "young man" are all also common Thai nicknames. Below are further examples of names that are either gender specific , or much more commonly used for that gender compared to the other.

Female Nicknames


Name Thai Spelling & Meaning Name Thai Spelling & Meaning
Chompoo ชมพู่ ชมพู่
Rose Apple
Nam น้ำ น้ำ
Water
Dear เดียร์ เดียร์
(From English)
Noy Na น้อยหน่า น้อยหน่า
Sugar Apple
Dao ดาว ดาว
Star
Ploy พลอย พลอย
Gem
Fah ฟ้า ฟ้า
Sky
Praew แพรว แพรว
Sparkling
Fai ฝ้าย ฝ้าย
Cotton
Sai ทราย ทราย
Sand
Fon ฝน ฝน
Rain
Tan ตาล ตาล
Sugar palm
Kay เก๋ เก๋
Stylish
Tip ทิพย์ ทิพย์
Divine
Maem แหม่ม แหม่ม
From English "Ma'am"
Tukta ตุ๊กตา ตุ๊กตา
Doll

Male Nicknames


Name Thai Spelling & Meaning Name Thai Spelling & Meaning
Big บิ๊ก บิ๊ก
(From English)
Pon พล พล
Armed forces
Boy บอย บอย
(From English)
Pop ป๊อป ป๊อป
(From English)
Chai ชัย ชัย
Victory
Ton ต้น ต้น
Leader
Ek เอก เอก
Main / most important
Tong โต้ง โต้ง
Big
Jom จอม จอม
Peak
Top ท็อป ท็อป
(From English)
Kla กล้า กล้า
Brave
Wat วัต วัต
Religious duty
Pat พัด พัด
Blowing wind
Yut ยุทธ ยุทธ
Strategy
Pete พีทพีท
(From English)
   

Comments

x
Discover South East Asia's hidden travel treasures
Subscribe to our newsletter and keep up to date with our latest posts, straight to your email.
No spam - we promise!